It is time for research to think about security and privacy

We usually talk about cyber security and privacy related to the world of industry and personal, but today I would make some points related to research in universities.

how much security aware are universities?

This is an interesting topics, looking at the statistics on cyber security attacks I would say security and privacy awareness is not at the first point in their needs.

So bad …

well first of all let’s make a little distinction:

engineering vs the rest

it is out of doubt that engineering universities and research are more cyber security savvy than the rest. Some of them are also actively working and studying the the issue.

but nevertheless the overall cyber security and privacy approach, beside the ones actively working on the subject, is poorly implemented. on the other end engineering universities are full of guys playing with the fire … some will be the defenders of tomorrow, some are the hacker of today (hacker is not necessarily a bad term).

the rest is in a questionable situation, both cyber security and privacy lack of vision and willingness to address the point. even if there are areas that deal with very sensitive data, think healthcare industry.

the result is under our nose, a lot of people with great skills and knowledge on a lot of different subject completely unaware of the consequences of digitalization…. why do you think is so easy to break into healthcare systems, law firms and so on?….

The research issue

there was a time where being a scientist was putting your life at stake, was not easy to be Galileo Galilei at his time. But I hope that anyone with a brain can agree on the fact that science was mandatory to develop our society and way of life.  Science play an important role on human development, and I took science with the largest meaning…not only technology or physics, but medicine,  economy, social science, history, literature, philosophy … in a way culture … the connection and ramification of science with art, as an example, are undeniable… so we should ask ourselves if there can be a world without science.

But science is based on theories more than faith, trials more than prayers, and therefore need a solid trusted based …

the trust is no more here

In this security and privacy unaware environment seldom researchers that are not security focused put attention to security, but nowadays research environment and criminal landscape and geo_political warfare would suggest a different approach. if some years ago the word of a scientist was respected, nowadays seems that politics take over science and data and result are not what they are, consequences of studies and trial, but things are what your political beliefs want it to be.

so we see a rising of “creationists” or other religious para-scientific accreditation as “scientific”, as well the denial of scientific evidence in the name of political or religious beliefs (think at global warming as an example).

When you start a research you need, basically, to start collecting and managing data, use some computational power, share those data with peers…. but those data, those exchanges are what we should take a look for also in terms of privacy and security.

Depending on the nature of the research you can have direct evident privacy and security implications, but even if you are working on not apparently key areas you should put some precautions on the table. Let quickly try to explain why:

data are important

Data are what you have to work on, you sample, collect, store, analyze, transform data.

In a trusted environment you can avoid to care too much, come on i trust you and you trust the others so what can be wrong… but this is no more the reality.

  1. if your data have some kind of value (and i think they have, or you would not use them) you should protect them
  2. if your data are needed to prove your point you should be able to ensure they are reliable
  3. if your data need to be exchanged with others you should be sure what you transmit is what they get, and what you receive comes from a equally trusted source and data itself are trustable.
  4. if you work worth something may be you want some intellectual property on it, and therefore you have to be sure your result are not repudiable, subject to copy or used and\or modified without your knowledge

those 4 points are the the main areas where you should put privacy and security into the equation no matter what your research is.

what is the value?

Every time you have to invest something you make a tradeoff between the invested monetary resources and the expected output. in science this is a hard exercise so i understand most of the time you do not want to look for data protection but try to think how much you depend on those data..

what happen to your research if a ransomware encrypt you data?

what happen if a attacker or a incident poison your data with some bias?

sometimes you can also be a “collateral damage” and not the direct target but, does it make any different to you?

if you are not able to put those consideration on the table you can start wonder what is the value of your job.

protecting means?

usually you set up things using what comes to your hands. this does not means crappy thing but…how much planning have you put on this?

have you considered what happens if you lost your data for a mechanical crash?

or for a hacking attempt?

of for a genuine honest mistake of your developer that write the code that manage your data?

or if your shared repository have to give space to something more important?

and what if someone tamper your data?

and what if someone copy your data?

and what if ….

this kind of scenarios are not your research field, I know, but nevertheless are connected to your job and you should start to consider them.

backup, storage, encryption, access management, Intellectual Property protection, data exchange, computational requirements… all those thing should be managed in a sound reliable plan that foresee current and future needs…

the problem of exchange

another aspect that is really critical is how you can be sure that the data you are exchanging are managed correctly.

the first point when there is an exchange between to point is to be able to trust the point itself. this basically means you want to exchange data with this subject, but may be not with another one (i know you are not all friendly one to the other).

so the point is how you can be sure you are sending the data to the correct source…

When you send something you should assure the counterpart that what he\she\it will receive is what you are sending, data should be managed in a non repudiation and anti tampering way, and also maintain the ownership if needed.

now they can be a genoma of a rock, a clinical trial result on the effect of mars over alopecia, a set of data on relationship between gun distribution and bird control rate, the climate data of the last 100 years in neverland…whatever… you need your data be recognized as:

1) yours

2) truthful even after the transfer

the point here is that otherwise anyone can change assumption and therefore conclusion making you part of a fraud. you should always be able to say, they those were not my data….

and in a moment where politics and science collide once again this is not a minor issue.

food for thought

privacy and cyber security are sons of the current expansion of the digitalization. Those issues are not a side tough but real component of your everyday job even if you are a researcher in areas way far from cyber security, information technology or whatever.

you should also start thinking if those data should be kept public how to maintain, store and allow access to them in a consistent and secure way. Sure you can post them on facebook and tweet them but maybe, just maybe, this would not be the optimal solution.

And you should start thinking about those things before it’s too late. no matter who you are, what you do digital life is here for you too and you should start acting accordingly.

just think about it.




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It is time for research to think about security and privacy was originally published on The Puchi Herald Magazine

Guida al GDPR per chi non ne vuole sapere: devi iniziare, ma cosa devi fare?

Hai già realizzato che tra un anno dovrai essere conforme alle nuove leggi sulla privacy dettate dal GDPR?

Ok Ok ho capito

devi pensare di passare da il tuo:

“chissenfrega della privacy tanto non è una roba di business “


“ops se stavolta non faccio le cose per bene rischio una multa fino al 4% sul mio fatturato. maledetto @#][<> GDPR


e stai entrando in ansia.

a dire il vero non credo tu lo stia facendo, anzi credo che continui a dire la prima frase come un mantra, ma facciamo finta che tu ti sia reso conto che stai per andare a metterti un un fiume di rogne se non fai qualche cosa, il punto è cosa fare?

Vediamo se ti posso aiutare. Certo, vorrei poterti spiegare cosa sia il GDPR cosa significhi data privacy e data protection, ma siccome so che non sei interessto a capire il perchè ma solo il cosa cercherò di essere il piu elementare possibile.

Passo numero uno, ti serve un DPO

Che cavolo è un DPO?

Il DPO è il tizio che ti dovrebbe aiutare a gestire le richieste derivanti da questo signor GDPR che nessuno, al momento, ti ha ancora presentato ma che sembra sia ansioso di darti multe e prendere i tuoi soldi.

DPO in inglese sarebbe Data Protection Officer, che in italiano puoi tradurre come Responsabile della Protezione dei Dati: ma come non ti bastava dover prendere un IT manager (quando lo hai)?

Ora lo so che tu vorresti chiamare il tuo IT manager e dirgli,

fai te prendi uno dei tuoi e dagli sta sola AGGRATIS

ma, purtroppo, temo non funzioni così.

Il signor GDPR, un perfido europeo insensibile ai tuoi bisogni, ha imposto che questo DPO deve essere un ruolo che gode di una certa indipendenza, e addirittura sembra che l’orientamento sia quello di dire che questo signore è incompatibile col ruolo di IT manager (una ditta tedesca è gia stata sanzionata per questo, ma si sa i tedeschi sono pignoli).

Ti dirò di più un DPO deve avere garantita autonomia per darti le indicazioni su come implementare la conformità alle richieste del signor GDPR  ma tu mantieni la responsabilità delle scelte aziendali, come a dire

  • se lui ti dice di fare “A” e tu invece fai “B” il responsabile sei tu
  • se lui ti dice di fare “B” perché tu gli hai detto che vuoi cosi il responsabile sei tu
  • comunque io responsabile sei tu.

andiamo bene, già sono sicuro che la cosa non ti piace, se ti stava antipatico il signor GDPR ora immagino incominci a detestare anche questo signor DPO, chiunque esso sia.

Voglio essere sincero con te, in Italia si sta ancora discutendo cosa sia un DPO, c’è chi dice un giurista, c’è chi dice sia un informatico,io ti dico è un po di tutti e due… ma in caso sia un giurista specializzato ti costerà di più … sai bene che gli specialisti IT li prendi per un tozzo di pane dal cognato del fratello dell’amico del cognato del salumiere.

Il problema del DPO è che deve spiegarti (non lo invidio) cosa DEVI fare per mettere in sicuro i dati che gestisci e che possono essere soggetti al GDPR. ma questo richiede:

  1. di capire le leggi sulla privacy
  2. di capire come i sistemi di gestione dei dati sono implementati
  3. di capire come funzioni il tuo business
  4. di capire come proteggere i dati in funzione dei tuoi sistemi, del tuo business e delle leggi sulla privacy

Insomma, il DPO dovrebbe essere un manager di provata esperienza cosa che, da sola, è quasi insopportabile, e mettere il naso nelle tue cose.

ora hai diverse scelte:

  1. puoi usare un consulente esterno
  2. puoi assumere o specializzare una persona interna
  3. puoi fregartene (come stai facendo al momento) e rischiare allegramente la multa.

ovviamente i tre punti hanno pro e contro, se usi un esterno devi pagarlo ma puoi cambiarlo se on fa quello che vuoi tu, se usi un interno rischi che no possa fare il suo lavoro precedente, se te ne freghi beh, spera che non ti becchino.

E dopo che hai preso un DPO?

Ora supponiamo che alla fine ti sia messo una mano sul cuore ed una sul portafoglio ed hai scelto l’opzione 1 o 2 (escludo la 3)

che fare?

il primo step da seguire è mettere insieme tutte le teste pensanti della tua azienda, la gente IT ed il DPO e fare 2 cose:

  1. scoprire dove sono i dati soggetti al GDPR e come li gestisci
  2. effettuare una robaccia che si chiama PIA (Privacy Impact Assessment) che vuol dire, basicamente,

questi primi due passi sono importantissimi perchè, diciamocelo chiaro, tu non hai la minima idea di

  • cosa siano i dati,
  • dove siano,
  • come li usi,
  • a cosa ti servono,
  • come li raccogli,
  • come li gestisci ,

La cosa spaventosa è che di sicuro il signor GDPR obbligherà le aziende a farsi carico si una enorme quantità di dati da proteggere.

Cerco di essere chiaro: tutti i dati  che possono essere utilizzati per fare riferimento ad una persona che vive sono dati personali ai sensi GDPR:

  • ID,
  • cookie,
  • indirizzi IP,
  • indirizzi di posta elettronica,
  • ogni identificatore di dispositivo personale
  • i metadati senza identificatore che possono essere afferiti ad una persona
  • ….

Non sai di che parlo? SALLO!!!!

ok ok lo so non ne capisci nulla di sta roba, per questo ti dicono che devi usare un DPO che, in qualche modo, deve essere capace di parlare con te e i tuoi managers e spiegarVi le cose, con l’IT manager e spiegargli le cose, con chi si occupa di sicurezza …..

capire dove siano questi dati, cosa siano non è quindi elementare, ma almeno una volta che lo hai fatto puoi passare al secondo step, la PIA.

No la PIA non è la Paperon Intelligence Agency

Non devi aspettarti che Paperino venga in tuo soccorso. la PIA è uno strumento che ti aiuta a capire i rischi cui sei soggetto gestendo i dati che stai gestendo e che neanche sapevi che stavi gestendo.

la PIA ti serve per capire cosa si rischia e come si protegge. purtroppo la PIA richiede che il tuo DPO, l’IT manager e il responsabile della sicurezza siano in grado di fare queste valutazioni, il che significa, implicitamente, che il cognat del vicino del fratello del salumiere sotto casa a cui fai riferimento come “guru” economico per tutte le tue esigenze IT probabilmente non sarà abbastanza.

Insomma se la PIA alla fine ti dice che sei messo maluccio non ti stupire, anzi stupisciti se ti dice il contrario.

…. e finalmente puoi iniziare a lavorare

una volta che hai DPO, e PIA puoi finalmente iniziare a ragionare su cosa ti serve, aspettati parecchio lavoro in termini di:

  1. come gestisci i tuoi dati
  2. policy e procedure da implementare
  3. tecnologie e, scusa la parolaccia, roba IT che manca o va gestita davvero tipo: backups, databases, sicurezza …

la cosa cattiva è che dovrai lavorarci parecchio

la cosa buona è che potresti scoprire che gestire bene le cose alla fine può anche farti lavorare meglio, anche se probabilmente in maniera diversa da prima.

se vuoi ne parliamo, fammi sapere….



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Guida al GDPR per chi non ne vuole sapere: devi iniziare, ma cosa devi fare? was originally published on The Puchi Herald Magazine